Astronomie

La vie a-t-elle été découverte en dehors de la Terre ?

La vie a-t-elle été découverte en dehors de la Terre ?


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Je viens de regarder un film qui m'a rendu curieux de savoir si la vie a vraiment été découverte sur un autre monde comme Europe ??


Aucune vie n'a été découverte hors de la Terre. Il est encore discuté que des bactéries existaient autrefois sur Mars.


Source de la citation : http://en.wikipedia.org/wiki/Life_on_Mars

le Météorite ALH84001 a été trouvé en décembre 1984 en Antarctique, par des membres du projet ANSMET ; la météorite pèse 1,93 kilogramme (4,3 lb). L'échantillon était éjecté de Mars il y a environ 17 millions d'années et a passé 11 000 ans dans ou sur les calottes glaciaires de l'Antarctique. L'analyse de la composition par la NASA a révélé une sorte de magnétite qui, sur Terre, ne se trouve qu'en association avec certains micro-organismes. Puis, en août 2002, une autre équipe de la NASA dirigée par Thomas-Keptra a publié une étude indiquant que 25 % de la magnétite dans ALH 84001 se présente sous forme de petits cristaux de taille uniforme qui, sur Terre, sont associé uniquement à une activité biologique, et que le reste du matériau semble être de la magnétite inorganique normale. La technique d'extraction n'a pas permis de déterminer si la magnétite éventuellement biologique était organisée en chaînes comme on pouvait s'y attendre.

En novembre 2009, des scientifiques de la NASA ont rapporté, après des analyses plus détaillées, qu'une explication biogénique est une hypothèse plus viable pour l'origine des magnétites dans la météorite.

La météorite de Nakhla est tombé sur Terre le 28 juin 1911 sur la localité de Nakhla, Alexandrie, Egypte. En 1998, une équipe du Johnson Space Center de la NASA a obtenu un petit échantillon pour analyse. Les chercheurs ont trouvé phases d'altération aqueuse préterrestres et objets de la taille et de la forme compatibles avec les nanobactéries fossilisées terrestres, mais l'existence des nanobactéries elle-même est controversée. L'analyse par chromatographie en phase gazeuse et spectrométrie de masse (GC-MS) a étudié ses hydrocarbures aromatiques polycycliques de haut poids moléculaire en 2000, et les scientifiques de la NASA ont conclu que jusqu'à 75 % de la matière organique de Nakhla « peut ne pas être une contamination terrestre récente".

Vous pouvez également consulter ce lien pour obtenir une explication détaillée des preuves documentées de la vie en dehors de la terre.

Il existe également une hypothèse populaire selon laquelle même la vie sur terre a commencé par un météore ou un astéroïde qui a atterri sur terre. Les bactéries et les virus sont connus pour survivre à des températures extrêmes et au vide.

le sonde de Kepler données et diverses autres données existent qu'il y a planètes comme la terre. Il n'y a pas eu de preuve solide que nous ne sommes pas seuls. Mais il existe divers signes et bien plus comme ci-dessus. Il existe de nombreux systèmes solaires et de nombreux autres univers qui PEUVENT supporter la vie. Attendons si quelqu'un nous rend visite.


Un monde semblable à la Terre pourrait être la planète la plus importante trouvée en dehors du système solaire

Une planète rocheuse de la taille de la Terre qui entoure une petite étoile proche pourrait être le monde le plus important jamais découvert au-delà du système solaire, selon les astronomes.

La planète se trouve dans la constellation de Vela dans le ciel austral et est suffisamment proche pour que les télescopes puissent observer toute son atmosphère, une procédure qui pourrait aider à repérer la vie sur d'autres planètes à l'avenir.

Nommé GJ 1132b, le monde extraterrestre est environ 16% plus grand que la Terre et, à 39 années-lumière de distance, il est trois fois plus proche que toute autre planète rocheuse de la taille de la Terre trouvée autour d'une autre étoile. A cette distance, on espère que les télescopes pourront discerner la chimie de son atmosphère, la vitesse de ses vents et les couleurs de ses couchers de soleil.

Les astronomes ont repéré la planète alors qu'elle se déplaçait sur la face d'une étoile naine rouge seulement un cinquième de la taille du soleil. Bien que beaucoup plus frais et plus faible que le soleil, GJ 1132b orbite si près de son étoile que les températures de surface atteignent 260°C.

Les températures brûlantes sont trop élevées pour que la surface retienne l'eau liquide, ce qui la rend inhospitalière à la vie, mais pas au point de brûler l'atmosphère qui s'est formée sur la planète.

« Si cette planète a encore une atmosphère, alors nous pourrions trouver d'autres planètes plus froides qui ont également des atmosphères et orbitent de petites étoiles. Nous pouvons alors imaginer interroger les atmosphères à la recherche de molécules issues de la vie », a déclaré Zachory Berta-Thompson du Kavli Institute for Astrophysics and Space Research du MIT.

Cette vidéo en accéléré montre MEarth-Sud découvrant la planète GJ 1132b. Crédit : Jonathan Irwin

Les chercheurs ont utilisé le réseau MEarth-South, un groupe de huit télescopes robotiques de 40 cm de l'observatoire interaméricain Cerro-Tololo au Chili, pour détecter la planète. Alors qu'il tournait autour de son étoile, complétant une orbite tous les 1,6 jours, il a produit une faible baisse de 0,3% de la lumière des étoiles captée par les télescopes, selon un rapport publié dans Nature.

La planète est verrouillée par les marées à son étoile, tout comme la lune l'est à la Terre, et a une face à la lumière du jour permanente, l'autre dans l'obscurité. Compte tenu de la taille et de la masse du monde, les chercheurs soupçonnent qu'il est rocheux, comme les planètes intérieures de notre système solaire. Il orbite à 1,4 m de son étoile, bien plus près que Mercure, qui n'est jamais à moins de 36 m du soleil.

Parce que la naine rouge est si petite et que la planète est sur une orbite si proche, les astronomes devraient trouver assez facile de détecter et d'étudier n'importe quelle atmosphère du monde. L'équipe a déjà demandé du temps sur les télescopes spatiaux Hubble et Spitzer pour observer la planète plus en détail.

Cette animation montre les distances aux systèmes connus d'exoplanètes en transit, en années-lumière. GJ 1132b est beaucoup plus proche que la plupart des autres planètes en transit. Crédit : Zach Berta-Thompson

Drake Deming, astronome à l'Université du Maryland, a déclaré que GJ 1132b était "sans doute la planète la plus importante jamais découverte en dehors du système solaire". Sa proximité et son orbite autour d'une naine rouge permettront aux astronomes d'étudier la planète avec une fidélité sans précédent. "C'est à proximité, c'est comme la Terre, et son étoile n'interférera pas", a déclaré Drake.


Non seulement la vie peut survivre dans les lacs enfouis sous la glace, mais il s'avère que les microbes peuvent même survivre gelés dans une telle glace. Dans la plus ancienne glace connue sur Terre en Antarctique, les scientifiques ont fait revivre des microbes gelés depuis des millions d'années.

Il n'est peut-être pas surprenant que les microbes puissent survivre même dans la boue hyper salée et appauvrie en oxygène au fond de la mer Méditerranée, même si ces sédiments sont chargés de niveaux typiquement toxiques de produits chimiques appelés sulfures. Ce qui s'est avéré inattendu, cependant, a été d'y trouver des formes de vie supérieures, d'étranges créatures appelées loricifères qui ressemblent un peu à des méduses sortant d'une coquille conique.

L'existence de ces créatures dans cet habitat hostile laisse espérer qu'une vie extraterrestre multicellulaire pourrait être trouvée dans des mondes oxygénés qui manquent d'oxygène.


Regarder les cieux

La molécule a été détectée dans un nuage de gaz géant appelé Sagittarius B2, une région active de formation d'étoiles en cours au centre de la Voie lactée.

Lorsque les étoiles naissent dans le nuage, elles chauffent des grains de poussière microscopiques. Les réactions chimiques à la surface de la poussière permettent à des molécules complexes comme le cyanure d'i-propyle de se former.

Les molécules émettent un rayonnement qui a été détecté sous forme d'ondes radio par vingt télescopes de 12 m du Large Millimeter Array d'Atacama (Alma) au Chili.

Chaque molécule produit une "empreinte spectrale" différente de fréquences. "Le jeu consiste à faire correspondre ces fréquences… à des molécules qui ont été caractérisées en laboratoire", explique le Dr Belloche.

"Notre objectif est de rechercher de nouvelles molécules organiques complexes dans le milieu interstellaire."

Les molécules précédemment découvertes dans le nuage Sagittaire B2 comprennent l'alcool vinylique et le formiate d'éthyle, le produit chimique qui donne aux framboises leur saveur et au rhum son odeur.

Mais le cyanure d'i-propyle est la molécule organique la plus grande et la plus complexe trouvée à ce jour - et la seule à partager le squelette atomique ramifié des acides aminés.

"L'idée est de savoir si les éléments nécessaires à la vie… se trouvent dans d'autres endroits de notre galaxie."

Le professeur Matt Griffin, directeur de l'école de physique et d'astronomie de l'Université de Cardiff, a commenté la découverte.

"Ce sont clairement des données de très haute qualité - une détection très emphatique avec de multiples signatures spectrales toutes vues ensemble."

Le professeur Griffin a ajouté que la quantité de cyanure d'i-propyle détectée est importante.

"Il semble y en avoir beaucoup, ce qui indiquerait que cette structure organique plus complexe est peut-être très courante, peut-être même la norme, lorsqu'il s'agit de molécules organiques simples dans l'espace.

"C'est un pas de plus vers la découverte de molécules qui peuvent être considérées comme les éléments constitutifs ou les précurseurs… des acides aminés."

L'espoir est que les acides aminés seront éventuellement détectés en dehors de notre système solaire. "C'est ce que tout le monde aimerait voir", a déclaré le professeur Griffin.

Si les acides aminés sont répandus dans toute la galaxie, la vie peut l'être aussi.

"Jusqu'à présent, nous n'avons pas la sensibilité pour détecter les signaux des [acides aminés]… dans le milieu interstellaire", a expliqué le Dr Belloche. "La chimie interstellaire semble être capable de former ces acides aminés, mais pour le moment, nous manquons de preuves.

"Alma à l'avenir pourra peut-être le faire, une fois que toutes les fonctionnalités seront disponibles."

Le professeur Griffin a convenu que cela pourrait être la première de nombreuses autres découvertes de l'installation "fantastiquement sensible et puissante" d'Alma.


La vie au-delà de la Terre

Dans le nord de la Californie, ces antennes paraboliques écoutent un message d'extraterrestres. Ils font partie du réseau de télescopes Allen.

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Si des extraterrestres nous ont jamais envoyé un message, les scientifiques espèrent le récupérer dans une partie reculée du nord de la Californie.

Là, dans une clairière nichée au milieu des volcans de la chaîne des Cascades, 42 antennes paraboliques pointent ensemble vers le ciel. Les paraboles, chacune de 20 pieds de diamètre, forment un seul instrument scientifique géant appelé Allen Telescope Array. Les scientifiques ont construit le réseau pour recevoir des signaux radio – le genre de message qui pourrait répondre à une question très importante : sommes-nous la seule vie intelligente dans ce vaste univers ?

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"C'est une question que les humains se posent depuis toujours", observe l'astronome Jill Tarter. Jusqu'à récemment, elle dirigeait l'institut SETI (Search for Extra-Terrestrial Intelligence) à Mountain View, en Californie. univers." L'institut SETI a aidé à construire le réseau de télescopes Allen dans l'espoir de trouver des réponses.

Bien que la question soit ancienne, notre compréhension de l'univers a changé au cours des siècles. Nous savons maintenant que les étoiles ne pendent pas du ciel comme des fruits sur un arbre. Nous savons également que la Terre est en orbite autour du Soleil et non l'inverse. Mais nous ne savons toujours pas si la vie existe ailleurs. Et si la vie extraterrestre existe, a-t-elle la technologie pour communiquer avec nous sur Terre ?

Si c'est le cas, le réseau de télescopes Allen écoute, jour et nuit, un certain signal. De temps en temps, les plats pivotent vers un nouveau coin de ciel. Le réseau n'a pas encore capté d'appels extraterrestres. Jusqu'à présent, la vie intelligente semble limitée à la Terre.

Mais cela n'a guère frustré les scientifiques. La recherche de la vie ailleurs dans l'univers continue de s'avérer irrésistible pour les experts dans une grande variété de domaines, de la biologie à l'astronomie, et de la psychologie à l'informatique. Et ils ne recherchent pas seulement des extraterrestres capables de communiquer : de nombreux chercheurs soupçonnent qu'une vie extraterrestre plus simple et microscopique pourrait se cacher sur une planète lointaine.

Même si leur quête n'a pas encore révélé d'extraterrestres, elle a conduit à des découvertes surprenantes, dont certaines ici même sur Terre. Au contraire, la recherche de la vie extraterrestre est devenue beaucoup plus excitante. Ce n'est peut-être qu'une question de temps jusqu'à ce que nous découvrions que nous ne sommes pas seuls.

Vie inattendue

En 1960, l'astronome Frank Drake (père de Actualités scientifiques l'écrivain Nadia Drake) a été parmi les premiers à écouter les signaux radio extraterrestres. C'était des décennies avant que quiconque ne sache si des extraterrestres avaient même un endroit où se sentir chez eux. Nous savons maintenant qu'ils pourraient, grâce aux découvertes depuis 1995 de planètes en dehors de notre système solaire.

À ce jour, les astronomes ont trouvé des centaines de ces mondes lointains, appelés exoplanètes. Certains scientifiques prédisent que des centaines de milliards d'autres exoplanètes attendent d'être découvertes dans notre galaxie, la Voie lactée. Il est facile d'imaginer qu'il doit y avoir de la vie sur au moins une de ces planètes. Et sinon, peut-être que la vie prospère sur une lune en orbite autour de l'une de ces planètes.

« Certains peuvent être à la bonne température là où de l'eau liquide peut exister. Et c'est nécessaire à la vie telle que nous la connaissons », dit Tarter.

La découverte de tant de nouveaux mondes, la plupart d'entre eux trouvés par le télescope spatial Kepler, a aidé à affiner la recherche d'extraterrestres. Tarter dit que le réseau de télescopes Allen pointe maintenant vers les étoiles que Kepler a signalées comme ayant des planètes. Des astronomes ailleurs aux États-Unis et à l'étranger ont rejoint la chasse à la vie ailleurs dans l'univers.

Les scientifiques à la recherche de vie extraterrestre ne se contentent pas de lever les yeux. Des biologistes, qui étudient la vie sous toutes ses formes, se sont également joints à la recherche. Ils scrutent certains des endroits les plus hostiles de la Terre pour trouver des organismes minuscules mais résistants appelés extrémophiles (ex TREEM oh fylz). Depuis plus de 50 ans, les scientifiques ont trouvé des extrémophiles dans des endroits où la vie n'était pas censée être possible.

Certains de ces microbes vivent dans les sources de soufre acides du parc national de Yellowstone. Certains prospèrent près des fissures du fond de l'océan - appelées bouches hydrothermales - qui crachent de l'eau bouillante. D'autres s'épanouissent dans les fissures de la glace en Antarctique, ou profondément sous terre dans les mines.

La découverte que la vie au La Terre peut survivre dans des conditions aussi difficiles a élargi la compréhension que les scientifiques ont de l'endroit où ils pourraient trouver la vie désactivé Terre.

« En apprenant davantage sur les limites de la vie ici sur Terre, nous pouvons améliorer notre définition de ce qu'est la vie et de ce qu'elle peut tolérer », explique Jamie Foster. Ce biologiste de l'Université de Floride étudie les extrêmophiles. "Il est vraiment important de retourner chaque pierre et de regarder dans chaque environnement", déclare Foster. « L'enveloppe de la vie ne cesse de s'agrandir avec les découvertes de la vie dans ces environnements extrêmes. »

La vie, tu es là-dedans ? Les astrobiologistes, ou les biologistes qui étudient la vie dans l'espace, veulent savoir si les océans sous la surface glacée d'Europe pourraient cacher des microbes. Nasa

Les extrémophiles sur Terre suggèrent que les scientifiques n'auront peut-être pas à étudier une étoile lointaine pour trouver des preuves de la vie extraterrestre. Ils ne sont peut-être pas intelligents, mais des formes de vie unicellulaires pourraient se cacher relativement près. Les scientifiques pointent vers un site candidat : ​​Europe, une lune de Jupiter. Il cache probablement un vaste océan de neige fondante sous sa surface lisse et glacée. Les mesures suggèrent également qu'il pourrait abriter des cheminées hydrothermales très chaudes, comme celles trouvées au fond des océans sur Terre.

"Nous savons que la vie peut exister ici sur Terre dans ce type d'environnement, donc cela pourrait être possible sur Europe", a déclaré Foster.

Il n'y a pas de plan immédiat pour envoyer un vaisseau spatial pour le découvrir. Mais plus tard cet été, un rover de la NASA appelé Curiosity devrait arriver sur Mars. Cela "nous donnera un indice vraiment intéressant pour savoir si Mars est potentiellement habitable maintenant ou l'était peut-être dans le passé", déclare Foster. "La plupart des gens pensent que si la vie existe sur Mars, c'est probablement sous la surface."

Il faudra de futures missions pour explorer les profondeurs de Mars et d'Europe à la recherche de signes de vie. Pendant ce temps, la recherche de la vie continue d'impliquer les scientifiques de diverses manières surprenantes. Alors que certains restent occupés par la chasse elle-même, d'autres pensent déjà bien au jour où nous pourrions prendre contact.

Parler en chiffres

« Si nous recevons un message d'une autre civilisation, ce ne sera pas en anglais, en chinois ou en swahili », explique le psychologue Douglas Vakoch. Il est directeur de la composition des messages interstellaires à l'institut SETI. « Quelle langue avons-nous en commun ? Le point de départ habituel est les mathématiques et les sciences.

Les mathématiques sont parfois appelées le langage universel. Bien que les gens puissent parler des langues très différentes dans différents pays, les mathématiques fonctionnent de la même manière partout. Si vous avez deux pierres et que vous en ramassez trois de plus, vous vous retrouvez avec cinq, quel que soit l'endroit où vous habitez. Nous partageons tous les mêmes règles de base d'addition, de soustraction, de multiplication et de division. Des chercheurs comme Vakoch soutiennent que si le langage des mathématiques peut être compris parmi les nations, alors pourquoi pas parmi les planètes ?

Est-ce un signe d'un extraterrestre ? Visitez www.setilive.org pour rechercher des modèles possibles dans les données des télescopes. SETILIVE

Si une civilisation extraterrestre peut transmettre un message à travers l'espace, elle doit d'abord avoir créé une sorte d'émetteur, observe Vakoch. Construire un émetteur - ou tout instrument qui envoie de l'énergie à travers l'espace - nécessite beaucoup de connaissances en mathématiques. Et si ces mathématiques extraterrestres sont vraiment les mêmes que les mathématiques humaines, alors elles nous offrent un moyen de communiquer. Il est donc facile d'imaginer que le premier message des extraterrestres peut consister en des impulsions radio qui suivent un schéma mathématique. Par exemple, nous pouvons recevoir des impulsions par multiples de deux : d'abord deux, puis quatre, suivis de six, huit et ainsi de suite.

Vakoch essaie de prédire à quoi pourrait ressembler un message extraterrestre entrant. Il travaille également avec d'autres scientifiques pour déterminer le type de messages sortants que nous devrions renvoyer. Il peut être utile d'envoyer des photos d'êtres humains à d'autres civilisations, par exemple, ou d'inclure des informations sur la biologie et la vie sur Terre.

«Nous cherchons des moyens de communiquer quelque chose qui peut être décrit en termes scientifiques», dit-il.

C'est exactement ce que certains scientifiques ont déjà fait. Le 16 novembre 1974, des chercheurs dirigés par Frank Drake ont transmis un message du radiotélescope d'Arecibo à Porto Rico en direction d'un lointain groupe d'étoiles. Les impulsions radio suivaient un schéma numérique, codant une sorte d'« introduction aux Terriens » pour les extraterrestres. Le message contenait des informations sur les êtres humains, nos chiffres, le radiotélescope et le système solaire.

« Le message a été répété plusieurs fois », dit Vakoch. "C'est une façon de s'assurer qu'il reste intelligible même s'il y a une erreur de transmission."

Jusqu'à présent, il n'y a pas eu de réponse. Mais personne ne s'y attendait encore - le message mettra environ 25 000 ans pour atteindre sa destination.

Si et quand un message d'une civilisation extraterrestre arrive, il peut se présenter sous la forme d'une série d'éclats de lumière ultra-courts ou d'un paquet d'ondes radio. Quelle que soit la forme du message, il aura probablement voyagé pendant des milliers, voire des millions d'années à travers l'espace, même s'il ne nous offre qu'un bref « bonjour » d'une civilisation tout aussi incertaine de l'univers que nous.

Cette incertitude contribue à rendre la recherche de vie extraterrestre si intéressante, explique Tarter, qui a passé 20 ans à étudier les moyens d'écouter les extraterrestres. En mai, elle a changé de cap, passant de la recherche de signaux extraterrestres à la collecte de fonds pour l'institut. L'écoute des extraterrestres offre des opportunités infinies à quiconque est curieux de connaître notre place dans l'univers, dit-elle.

"Il y a beaucoup de choses que nous ne savons pas, et vous aurez peut-être l'occasion de les comprendre", dit Tarter. "La science consiste à demander constamment" pourquoi "et à trouver les réponses à des questions auxquelles personne d'autre n'a répondu."

Elle note que tout message – même un simple « salut » – aurait d'énormes implications pour tous les humains. Un message devra parcourir des milliers, voire des millions d'années pour se rendre de planète en planète. Au moment où nous recevons un signal, la civilisation qui l'a envoyé pourrait même ne plus exister, ce qui signifie que nous pourrions ne pas nous faire de nouveaux amis extraterrestres.

Mais si nous recevons un message, dit Tarter, « alors nous saurons qu'il est possible de survivre à tous les problèmes que nous nous sommes créés et de nous en sortir. Je ne peux rien imaginer de plus profond que d'apprendre qu'il est possible de vieillir en tant que civilisation.

Mots de pouvoir

onde radio Onde électromagnétique utilisée pour les communications longue distance. Les ondes radio sont plus longues que les ondes de la lumière visible.

extra-terrestre Tout ce qui provient de régions situées au-delà de la Terre.

extrêmophile Un micro-organisme qui vit dans des conditions de température, d'acidité, d'alcalinité ou de concentration chimique extrêmes.

astronomie L'étude des étoiles, de l'espace et de l'univers dans son ensemble.

exoplanète Une planète qui orbite autour d'une étoile en dehors du système solaire.

bouche hydrothermale Une ouverture dans le fond marin d'où s'écoule de l'eau chauffée et riche en minéraux.

LA VIE AU-DELÀ DE LA TERRE

Citations

Visitez l'astrobiologiste Jamie Foster en ligne : http://jamiefosterscience.com/

Être impliqué! Aidez le SETI Institute à rechercher des messages extraterrestres dans les données de leurs radiotélescopes : http://www.setilive.org

Vous pouvez également vous impliquer via [email protected], un programme qui utilise votre ordinateur lorsque vous ne triez pas les données du télescope. http://setiathome.berkeley.edu/

S. Ornes. « Des mondes au-delà du système solaire. » Actualités scientifiques pour les enfants. 22 février 2012.

S. Ornes. "Le monde souterrain aquatique d'Europe." Actualités scientifiques pour les enfants. 7 décembre 2011.

E. Sohn. « Les vers de ventilation aiment ça chaud. » Actualités scientifiques pour les enfants. 21 avril 2006.

Questions de l'enseignant : questions que vous pouvez utiliser dans votre classe en rapport avec cet article.

À propos de Stephen Ornes

Stephen Ornes vit à Nashville, dans le Tennessee, et sa famille a deux lapins, six poulets et un chat. Il a écrit pour Actualités scientifiques pour les étudiants depuis 2008 sur des sujets tels que la foudre, les cochons sauvages, les grosses bulles et les débris spatiaux.

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Étude 1 : Réactions prévues à la découverte de la vie microbienne extraterrestre

Étant donné qu'il est plus probable que nous découvrions des preuves de vie extraterrestre microbienne que des civilisations extraterrestres intelligentes, dans les études 1 et 2, nous avons évalué les réactions à la découverte de microbes extraterrestres. Dans l'étude 1, nous avons évalué les croyances des gens concernant la façon dont eux-mêmes et l'humanité dans son ensemble pourraient réagir à une telle découverte. Pour ce faire, nous avons demandé aux participants d'imaginer un scénario dans lequel une telle annonce a été faite et de décrire comment ils réagiraient dans un format de réponse libre. À titre de question exploratoire, nous avons également demandé si les prévisions des individus sur leurs réactions pourraient différer de leurs prévisions sur la façon dont l'humanité dans son ensemble réagirait. Les participants ont ainsi été invités à décrire comment l'humanité réagirait à la même annonce.

Prédictions préenregistrées

Avant la collecte des données, nous avons préenregistré les prédictions, le matériel complet que nous avions prévu d'utiliser dans l'étude, la taille de l'échantillon cible (N = 500), et les règles concernant l'exclusion des données, le 9/6/2017 pour l'étude 1 à l'Open Science Framework (OSF, osf.io/mgkau). Nous avons collecté des données en ligne en utilisant des sujets d'Amazon MTurk le 13/09/2017.

Sur la base des résultats de l'étude pilote, dans l'étude 1, nous avons prédit que les réponses écrites des participants à une découverte hypothétique de la vie microbienne extraterrestre refléteraient plus d'affect positif que d'affect négatif, et plus d'orientation vers la récompense que le risque. Nous avons également prédit que leurs scores sur une version modifiée du programme d'affects positifs et négatifs (PANAS Watson et al., 1988) en réponse à cette découverte hypothétique seraient plus élevés pour l'échelle positive que pour l'échelle négative, et que les réponses aux deux - les éléments finis concernant les récompenses potentielles par rapport aux risques d'une telle découverte montreraient des récompenses potentielles perçues supérieures aux risques (pour les matériaux, voir osf.io/mgkau). Nous n'avons pas fait de prédictions concernant les interactions potentielles entre la condition (propre réaction contre l'humanité) et l'affect ou la condition et la récompense contre le risque, bien que nous ayons noté dans nos prédictions préenregistrées que nous évaluerions ces interactions potentielles.

Méthode

Participants

Participants (N = 504) recrutés sur Amazon Mechanical Turk (247 femmes, 4 ont préféré ne pas répondre 393 Blancs/européens𠄺méricains, 34 asiatiques-américains, 31 africains-américains, 27 latino-américains/latino-américains, 17 autres, 2 n'ont pas répondu) ont pris partie à l'étude. L'âge moyen était de 36,3 ans (Dakota du Sud = 10,84), allant de 18 à 70. La catégorie de revenu médian du ménage était de 25 000 $ à 49 999 $. Le niveau de scolarité le plus fréquent était un diplôme d'études collégiales de 4 ans (39,3 %), suivi d'un diplôme d'études collégiales ou collégiales de deux ans (37,5 %), du diplôme d'études secondaires (11,3 %) et d'un diplôme d'études supérieures (10,9 %). Les participants ont également évalué leur orientation politique sur une échelle de Likert en 7 points, avec 50,6 % du côté libéral de l'échelle, 19,3 % du côté médian (modéré) et 30 % du côté conservateur. Les participants ont été payés 1,00 $ pour répondre au sondage (temps moyen de réponse = 7′ 36′′, Dakota du Sud = 3′ 52′′). Pour pouvoir participer, les participants devaient résider aux États-Unis et avoir un taux d'approbation HIT à vie de 95 % ou plus. Bien que nous ayons cessé la collecte de données après avoir reçu l'avis d'achèvement de la taille de l'échantillon cible (N = 500), la taille de l'échantillon final était légèrement supérieure, car nous avons inclus toutes les réponses en format ouvert et les instruments entièrement remplis, que les participants aient sauté des éléments, interrompu leur participation ou omis de soumettre leurs HIT immédiatement après la participation 2 . Les critères d'inclusion pour chaque analyse sont les suivants. Les participants qui ont fourni une séquence aléatoire de caractères, ou n'ont pas répondu, à une question à réponse ouverte ont été exclus de l'analyse de texte correspondante. Ceux qui ont complètement rempli les mesures des réactions à l'échelle de Likert ont été inclus dans les analyses même s'ils n'ont pas fourni de réponses aux questions ouvertes. Deux participants ont été exclus des deux analyses de texte (propres réactions contre réactions de l'humanité) car ils ont fourni une séquence aléatoire de lettres ou un blanc pour les deux invites. Pour chaque invite, il y avait un participant qui a répondu à une seule des invites. Cela a eu pour résultat que trois participants ont été exclus de chaque analyse de texte, laissant N = 501 pour les échantillons appariés t-tests. La suppression par paire a été utilisée pour les analyses de corrélation, ce qui a N’s allant de 490 à 501.

Procédure

Après avoir donné leur consentement éclairé, les participants ont été invités à imaginer que les scientifiques venaient d'annoncer la découverte de la vie microbienne en dehors de la Terre. On leur a ensuite demandé de réfléchir à la façon dont ils réagiraient à une telle annonce et de décrire leurs réactions dans un format de réponse ouvert. Les participants ont également été invités à décrire comment l'humanité réagirait au même genre d'annonce. Ces deux tâches (propre réaction contre réaction de l'humanité) ont été présentées dans un ordre aléatoire. Pour la condition de réaction propre, l'invite disait : « Veuillez prendre un moment pour imaginer que les scientifiques viennent d'annoncer la découverte de l'existence de la vie microbienne (c'est-à-dire des bactéries, des virus ou d'autres formes de vie similaires) en dehors de la planète Terre. Pensez à la façon dont VOUS réagiriez personnellement à de telles nouvelles et veuillez décrire ci-dessous comment VOUS réagiriez. Veuillez fournir autant de détails que possible et essayez d'écrire au moins quelques phrases décrivant VOS pensées, vos sentiments et vos réponses. L'invite était identique pour la condition de réaction de l'humanité, avec les pronoms de la deuxième personne. remplacé par la phrase “humanity”. Les participants ont ensuite rempli une version modifiée du PANAS (Watson et al., 1988) qui comprenait les 10 premiers items de l'échelle (α = 0,74 pour la sous-échelle d'affect positif, et (α = 0,92 pour affecter la sous-échelle Voir osf.io/mgkau pour les éléments d'échelle), et les instructions ont été modifiées afin que les participants aient été invités à indiquer dans quelle mesure ils ressentiraient ces 10 émotions s'ils savaient que la vie microbienne avait été découverte en dehors de la planète Terre ( voir osf.io/mgkau pour obtenir des copies des documents complets utilisés dans cette étude et l'étude 2). Les participants ont également été invités à indiquer dans quelle mesure les déclarations, “I seraient préoccupées par les risques potentiels” et “I seraient enthousiasmés par les opportunités et les récompenses potentielles”, ont décrit leurs réactions à l'aide d'une échelle de Likert en 7 points (1 fortement d'accord, 7 fortement en désaccord). : ; 1 = 0,67, Extraversion : α = 0,80, Agréabilité : α = 0,50 Stabilité émotionnelle : α = 0,78 Gosling et al., 2003), la sous-échelle d'évitement des maladies en 6 items de l'Inventaire des motifs sociaux fondamentaux (& #x03B1 = 0,91 Neel et al., 2016), et des questions démographiques comprenant des éléments évaluant l'âge, le sexe, l'origine ethnique, le pays de résidence, le pays de naissance, le revenu, l'éducation et l'orientation politique (voir osf.io/mgkau). L'étude 1 a été approuvée par le comité d'examen institutionnel de l'Arizona State University.

Résultats

Réactions propres des participants

Enquête linguistique et analyse du nombre de mots suivis d'échantillons appariés t-les tests ont révélé que les participants utilisaient plus de mots reflétant positivement (M = 5.14, Dakota du Sud = 4,03) que l'affect négatif (M = 1.32, Dakota du Sud = 3,06) lorsqu'ils décrivent leurs propres réactions hypothétiques à la découverte de la vie microbienne extraterrestre, t(500) = 16.91, p < 0,001, = 1,07 (voir Figure 1). L'analyse des scores PANAS a montré que les participants ont déclaré qu'ils se sentiraient plus positifs (M = 15.68, Dakota du Sud = 4,81) que les émotions négatives (M = 8.83, Dakota du Sud = 5,04) en réponse à une telle annonce, t(489) = 22.44, p < 0,001, = 1,39. Les participants ont également utilisé plus de mots reflétant la récompense (M = 1.89, Dakota du Sud = 2,59) que le risque (M = 0.30, Dakota du Sud = 1.08), t(500) = 12.53, p < 0,001, = 0,80. Cependant, contrairement à nos prédictions, les réponses aux éléments de l'échelle de Likert évaluant les risques potentiels perçus et les récompenses d'une telle découverte ont indiqué que les participants percevaient la découverte hypothétique comme présentant des risques plus importants (M = 4.00, Dakota du Sud = 1,96) que les récompenses (M = 2.52, Dakota du Sud = 1.66), t(502) = 13.15, p < 0,001, = 0.82.

Réactions de l'humanité

Lorsqu'on leur a demandé de décrire comment l'humanité réagirait à la même annonce, les participants ont utilisé plus de mots reflétant positivement (M = 3.81, Dakota du Sud = 3,49) que l'affect négatif (M = 2.97, Dakota du Sud = 3.92), t(500) = 3.21, p = 0.001, = 0,23 (voir Figure 1), et plus de mots reflétant la récompense (M = 1.52, Dakota du Sud = 2,21) que le risque (M = 0.46, Dakota du Sud = 1.37), t(500) = 9.00, p < 0,001, = 0.57.

Une ANOVA bidirectionnelle à mesures répétées avec un affect du langage (positif contre négatif) et un répondant à l'annonce (propre contre humanité) a trouvé une interaction significative, F(1,499) = 87.08, p < 0,001, η p2 = 0,15. Une interaction significative a également été trouvée avec la récompense contre le risque et la propre réaction contre la réaction de l'humanité, F(1,499) = 10.74, p = 0,001, η p2 = 0,021. Ces résultats indiquent que les différences moyennes entre les proportions de mots reflétant un affect positif vs négatif et la récompense vs le risque étaient plus importantes pour les propres réactions des participants par rapport à leur description des réactions de l'humanité à la découverte hypothétique de la vie microbienne extraterrestre.

Différences individuelles

Nous n'avons pas trouvé de corrélations particulièrement fortes ou cohérentes entre nos variables dépendantes et nos différences individuelles et nos mesures démographiques. Compte tenu du grand nombre de variables mesurées, nous ne rapportons ici que les corrélations avec une valeur absolue de 0,2 ou plus. Nous avons observé une de ces corrélations, une corrélation positive entre le motif d'évitement de la maladie auto-déclaré et la mesure de l'échelle de Likert de l'orientation vers le risque, r(498) = 0.21, p < 0,001. Les matrices de corrélation complètes, y compris les corrélations entre les variables dépendantes, sont disponibles sur osf.io/mgkau et sont également disponibles dans l'annexe.

Discussion

Our results were largely consistent with the pattern observed in the Pilot Study. People believe that they will react positively to the discovery of extraterrestrial microbial life and that humanity as a whole will do the same. The only exception to this pattern, and the only finding that contradicted our preregistered predictions was the finding from the two close-ended Likert-scale items assessing potential reward and risk, where people indicated that they would perceive more risk than reward. We do not attempt a strong interpretation of this discrepancy, although we offer some suggestions and future directions based on it in the general discussion.

Interestingly, people anticipate that their own reactions would be more positive than those of humanity as a whole. This may suggest some element of illusory superiority in people’s forecasts regarding reactions to a discovery of extraterrestrial life. However, as we did not address perceived social desirability of different responses to such an event, this remains a question for future research (see section “General Discussion”). In summary, results of this study suggest that people believe, on the whole, both themselves and humanity will respond in positive ways if a confirmed discovery of extraterrestrial microbial life is made.


Earth 2.0? Astronomers Discover Large Exoplanet That Could Have the Right Conditions for Life

Astronomers have found an exoplanet more than twice the size of Earth to be potentially habitable, opening the search for life to planets significantly larger than Earth but smaller than Neptune.

A team from the University of Cambridge used the mass, radius, and atmospheric data of the exoplanet K2-18b and determined that it’s possible for the planet to host liquid water at habitable conditions beneath its hydrogen-rich atmosphere. The results are reported in The Astrophysical Journal Letters.

The exoplanet K2-18b, 124 light-years away, is 2.6 times the radius and 8.6 times the mass of Earth, and orbits its star within the habitable zone, where temperatures could allow liquid water to exist. The planet was the subject of significant media coverage in the autumn of 2019, as two different teams reported detection of water vapor in its hydrogen-rich atmosphere. However, the extent of the atmosphere and the conditions of the interior underneath remained unknown.

“Water vapor has been detected in the atmospheres of a number of exoplanets but, even if the planet is in the habitable zone, that doesn’t necessarily mean there are habitable conditions on the surface,” said Dr. Nikku Madhusudhan from Cambridge’s Institute of Astronomy, who led the new research. “To establish the prospects for habitability, it is important to obtain a unified understanding of the interior and atmospheric conditions on the planet — in particular, whether liquid water can exist beneath the atmosphere.”

Given the large size of K2-18b, it has been suggested that it would be more like a smaller version of Neptune than a larger version of Earth. A ‘mini-Neptune’ is expected to have a significant hydrogen ‘envelope’ surrounding a layer of high-pressure water, with an inner core of rock and iron. If the hydrogen envelope is too thick, the temperature and pressure at the surface of the water layer beneath would be far too great to support life.

Now, Madhusudhan and his team have shown that despite the size of K2-18b, its hydrogen envelope is not necessarily too thick and the water layer could have the right conditions to support life. They used the existing observations of the atmosphere, as well as the mass and radius, to determine the composition and structure of both the atmosphere and interior using detailed numerical models and statistical methods to explain the data.

The researchers confirmed the atmosphere to be hydrogen-rich with a significant amount of water vapor. They also found that levels of other chemicals such as methane and ammonia were lower than expected for such an atmosphere. Whether these levels can be attributed to biological processes remains to be seen.

The team then used the atmospheric properties as boundary conditions for models of the planetary interior. They explored a wide range of models that could explain the atmospheric properties as well as the mass and radius of the planet. This allowed them to obtain the range of possible conditions in the interior, including the extent of the hydrogen envelope and the temperatures and pressures in the water layer.

“We wanted to know the thickness of the hydrogen envelope — how deep the hydrogen goes,” said co-author Matthew Nixon, a Ph.D. student at the Institute of Astronomy. “While this is a question with multiple solutions, we’ve shown that you don’t need much hydrogen to explain all the observations together.”

The researchers found that the maximum extent of the hydrogen envelope allowed by the data is around 6% of the planet’s mass, though most of the solutions require much less. The minimum amount of hydrogen is about one-millionth by mass, similar to the mass fraction of the Earth’s atmosphere. In particular, a number of scenarios allow for an ocean world, with liquid water below the atmosphere at pressures and temperatures similar to those found in Earth’s oceans.

This study opens the search for habitable conditions and bio-signatures outside the solar system to exoplanets that are significantly larger than Earth, beyond Earth-like exoplanets. Additionally, planets such as K2-18b are more accessible to atmospheric observations with current and future observational facilities. The atmospheric constraints obtained in this study can be refined using future observations with large facilities such as the upcoming James Webb Space Telescope.

Référence: The Astrophysical Journal Letters.
DOI: 10.3847/2041-8213/ab7229


NASA Supports New Project to Search for Intelligent Life on Other Planets

NASA is supporting a new project to search the universe for signs of technology that may provide evidence of intelligent life.

The U.S. space agency has approved a financial award for researchers to look for evidence of progressive technology on other planets in the universe. Scientists call such evidence “technosignatures.”

NASA describes technosignatures as “signs or signals, which if observed, would allow us to infer the existence of technological life elsewhere in the universe.”

The best-known technosignatures are radio signals that scientists have identified coming from outer space. But NASA notes, “there are many others that have not been explored fully.”

Improvements in space technology have led to the discovery of many new planets that researchers want to study.

Since 1995, scientists have discovered more than 4,000 exoplanets. These are planets that orbit a star outside the solar system. Some exoplanets have already been identified as having similarities to Earth that could possibly support life forms.

Scientists have long centered their research of other planets on “biosignatures.” These are chemical or physical markers suggesting the presence of simple life forms elsewhere in the universe.

But in recent years there has been increased interest in studying technosignatures, including among NASA scientists.

The new NASA-supported study is a joint project involving researchers from the University of Rochester in New York, Harvard University and America’s Smithsonian Institution.

A statement from the University of Rochester said it is the first NASA-backed project to explore non-radio technosignatures. The NASA award “represents an exciting new direction for the search for extraterrestrial intelligence,” the statement said.

The research will attempt to seek answers to two main questions. Could there be technosignatures created by a civilization on another planet that can be seen from Earth? And, could these technosignatures be even easier to identify than biosignatures?

The researchers plan to begin their work by examining two possible technosignatures that might provide evidence of technological activity on other planets.

One thing they will search for is signs of solar panels. One of the project’s leaders, University of Rochester professor Adam Frank, says some planets might be getting energy from a star, just as Earth gets energy from the sun. “Using solar energy would be a pretty natural thing for other civilizations to do,” Frank said.

He said evidence of solar energy usage could be discovered by the presence of light waves that could be reflecting off solar panels. The researchers will attempt to identify where these waves might appear to help in the search for technosignatures.

The other thing the scientists will start looking for is evidence of pollutants in the atmosphere of other planets.

There has already been a lot of research aimed at finding biosignatures from chemicals identified in planetary atmospheres. This research, however, has centered on chemicals produced naturally by life, such as methane gas.

The new search for technosignatures will be aimed at finding evidence of artificial chemicals and gases that could be produced by widespread industrial activity by another civilization.

The researchers said their search for signs of possible intelligent life will also include evidence of city lights, very large structures and big collections of satellites.

Another project leader is Avi Loeb, an astronomy professor at Harvard. He said in a statement he hopes the new research will lead to new discoveries about “alien technological civilizations that are similar to or much more advanced than our own.”

Loeb added that the general question the scientific team will seek to answer is: “Are we alone?” But he added, “Even if we are alone right now, were we alone in the past?"

Bryan Lynn wrote this story for VOA Learning English, based on reports from the University of Rochester, the Center for Astrophysics and NASA. Hai Do was the editor.

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A History of Astrobiology

Not long after NASA was established in 1958, the agency began a broad-based effort to learn how to look for the presence – both ancient and current – of life beyond Earth. Joining the agency’s human and robotic space programs with an offshoot of biology has not always been an easy or accepted fit, especially since no actual samples of life have ever been found elsewhere. But by now the two programs have become so interwoven, so interdependent, that each would be deeply damaged without the other.

Some of that initial pairing stemmed from fortuitous timing, the juxtaposition of two historic advances. First came surprising discoveries and follow-on theories about how life organizes itself, and how it might have started on Earth. That was followed soon after by our first successes in space travel, and the implicit promise of much more to come.

So the nation’s ability to reach into space came at a time when people were open, eager even, to learn more about the dynamics and origins of life on Earth… and possibly beyond.

The connection between space exploration and astrobiology (then called exobiology) was highlighted and given early legitimacy by molecular biologist-turned-exobiologist Joshua Lederberg. Even before NASA was formally established, he was reaching out to colleagues about the possibilities of finding life beyond Earth. He won the Nobel Prize (at age 33, for discoveries about the genetics of bacteria) the same year NASA was founded.

By 1960 he was writing in the journal La science that: “Exobiology is no more fantastic than the realization of space travel itself, and we have a grave responsibility to explore its implications for science and for human welfare with our best scientific insights and knowledge.”

While the 1960s were defined within NASA primarily by the efforts to land humans on the Moon, all during that period the agency was also supporting a robust effort to prepare for a mission to Mars. Its core goal: To search for signatures of life beyond Earth.

That effort required substantial research into and inevitable debate about the nature of the “life” that the Viking landers would be looking for. What’s more, those in the biological fields became properly concerned about what microbial life the Viking landers might bring to Mars from Earth, and projecting further on extraterrestrial life that might some day be returned to our planet.

So while hunting for present or past life on Mars was a very popular idea, it opened a Pandora’s box of extremely difficult questions about the still-mysterious nature and origins of life. Nonetheless, the possibility of actually finding extraterrestrial life reached a fever pitch of excitement during the Viking landing in 1976. Many predicted that life would be found on Mars – including Carl Sagan, who looked forward to encountering, via Viking, visible, perhaps floating creatures.

But those predictions gave way to first images of a bleak and barren martian landscape, and then to negative but also confusing scientific conclusions about whether signs of life, or even of organic compounds, had been detected.

The experience was sufficiently sobering that the study of Mars took an abrupt backseat, and it would be decades before interest recovered. And while orbiters, landers, and rovers returned to Mars in the 1990s and 2000s, it wasn’t until the 2012 landing of Curiosity that another astrobiology (though not life detection) mission began. Fortunately, a great deal had been learned in the intervening years.

For instance, previously unknown microbial communities were discovered on Earth that survive – thrive, even – in what were previously considered dead, uninhabitable environments. The first major “extremophile” discovery was made in the blackness of the deep ocean off the Galapagos Islands, alongside the hydrothermal vents that dot the seafloor. Not only were microbes and later tube worms found living in the total dark, but they were living in water made scaldingly hot by the vents.

That 1977 discovery led researchers to extreme environments around the world, where they found microbes living in bitter cold, in highly acidic and salty water, in the rock of goldmines dug miles underground, in the atmosphere high above ground, and in surroundings with high levels of radioactivity.

This explosion of often NASA -sponsored research told scientists a great deal about life on Earth, but it also quite clearly suggested that life can exist beyond Earth in conditions long deemed unsurvivable – such as the frozen-over oceans of Jupiter’s moon Europa.

Researchers have also found all the chemicals needed for life in space, and many of the key building blocks in meteorites and even comets. Amino acids, for instance, were found in samples of the comet Wild 2 after NASA’s Stardust spacecraft passed through the comet’s dusty coma in 2004, and nucleotides have been discovered by NASA scientists in meteorites. These results from the field of “astrochemistry” have told scientists that the ingredients presumed to be needed for life are actually falling on planets, moons, and asteroids everywhere.

How those and other organic compounds might organize into self-replicating forms, and ultimately organisms, has been among the most challenging fields in astrobiology. By both digging into the genetic infrastructure of life as well as trying to recreate it in the laboratory, scientists have pushed back the mystery of life’s origins to an early RNA world and even a pre- RNA world. But the process through which non-living substances took on the attributes of life remains elusive.

Earth-based research has been essential to astrobiology and has significantly changed our understanding of Earth and what might be possible on other worlds. But NASA and European robotic missions and space telescopes have most often been the engines that drive the field.

Guided by the mantra “follow the water,” NASA missions in our solar system have discovered a surprising variety of astrobiology targets. First came Jupiter’s moon Europa, with an ocean beneath its icy crust. On-going research suggests that the water is salty, a brine with apparent parallels to our oceans. And most recently plumes of that water may have been detected leaking from the moon – similar in some ways to those spurting out of Saturn’s moon Enceladus.

The water story on Mars has been especially promising, with the identification of deep river channels, valley systems, alluvial fans, and, more recently, lakes and suggestions of a once-grand northern ocean. The dwarf planet Ceres and Jupiter’s moon Ganymede now also appear to hold inner oceans, and the possibilities for finding more water worlds seem endless.

That’s because the past twenty years have witnessed a revolution in our understanding of exoplanets – bodies that orbit distant suns. Scientists have long suspected that other stars produce solar systems, but it wasn’t until 1995 that the first was detected. Since then thousands more have been identified, especially by NASA’s Kepler Space Telescope, but also through ground-based observations.

As the estimated number of exoplanets has grown into the many billions, the possibility that some are home to living organisms has become more plausible and the subject of substantial research. Scientists have determined that some of the planets are rocky and “Earth-like,” and orbiting their sun well within a “habitable zone” – at a distance where water can remain liquid on the surface of the planet for at least some of the time. Far more than a rocky surface and occasionally liquid water is needed to make a planet truly habitable, but it’s an important start.

In retrospect, we can see that a broad range of advances in astrobiology set the stage for what immediately became the biggest news of all — the possible detection of signs of ancient martian life.

Headlines in 1996 told of a NASA research team, led by David McKay, that had found six indicators of past life in a meteorite from Mars. The famous ALH84001 meteorite, uncovered in the Allan Hills region of Antarctica in 1984, was presented as containing clear signs that microbial life once existed on Mars. There were even images of what was interpreted to be the fossil remains of a bacterium-like life form.

As with the Viking results, however, many in the Mars and astrobiology communities were not convinced. While the authors of both the Viking results and the Mars meteorite results stand by their work, the scientific consensus has largely rejected them — concluding that the findings could be explained without the presence of biology.

Nonetheless, the Mars meteorite and the excitement surrounding it gave a jumpstart to NASA’s renewed search for life beyond Earth. The NASA Astrobiology Institute was founded two years after the Mars meteorite paper was released, with Nobel laureate Baruch Blumberg as its director, and the organization has been funding wide-ranging research ever since.

Some of the work involves studying environments on Earth to better understand potentially similar ones beyond Earth (so-called “analogue environments”). Other work goes into technology development for use on other planets and moons, while other research explores the origins and early development of life on our planet.


First alien moon found outside solar system

ASTRONOMERS have detected the first moon outside of our solar system, which has been seen orbiting around a planet several times larger than Jupiter.

This illustration shows the exoplanet Kepler-1625b with a hypothesised moon. Two Columbia University researchers have reported their results that the potential exomoon would be the size of Neptune or Uranus. Picture: Supplied Source:AP

ASTRONOMERS have pinpointed what appears to be the first moon detected outside this solar system, a large gaseous world the size of Neptune that is unlike any other known moon and orbits a gas planet much more massive than Jupiter.

The discovery, detailed by researchers this morning, was a surprise, and not because it showed that moons exist elsewhere — they felt it was only a matter of time for one to be found in another star system.

They were amazed instead by how different this moon was from the roughly 180 known in our solar system.

“It’s big and weird by solar system standards,” Columbia University astronomy professor David Kipping said of the moon, known as an exomoon because it is outside our solar system.

Our solar system’s moons all are rocky or icy objects.

Columbia University Professor David Kipping. Picture: Twitter Source : Fourni

The newly discovered exomoon and the planet it orbits, estimated to be several times the mass of our solar system’s largest planet Jupiter, are both gaseous, an unexpected pairing. They are located 8000 light years from Earth.

Prof Kipping and study co-author Alex Teachey, a Columbia graduate student, said their observations using NASA’s Hubble Space Telescope and Kepler Space Telescope provided the first clear evidence of an exomoon, but further Hubble observations next May must be used to confirm the finding.

This illustration shows the exoplanet Kepler-1625b with a hypothesised moon. Two Columbia University researchers have reported their results that the potential exomoon would be the size of Neptune or Uranus. Picture: Supplied Source:AP

The exomoon is exponentially larger than our solar system’s biggest moon.

Jupiter’s moon Ganymede has a diameter of about 5260km.

The exomoon is estimated to be roughly the size of Neptune, the smallest of our solar system’s four gas planets, with a diameter of about 49,000km.

The exomoon and its planet orbit Kepler-1625, a star similar in temperature to our sun but about 70 per cent larger.

The exomoon orbits roughly 3 million kms from its planet. The exomoon’s mass is about 1.5 per cent that of its planet.

Columbia University graduate student Alex Teachey. Picture: Twitter Source : Fourni

Prof Kipping and Mr Teachey relied on the “transit” method already used by researchers to discover nearly 4000 planets outside our solar system, called exoplanets.

They observed a dip in Kepler-1625’s brightness when the planet and then the exomoon passed in front of it.

The size and gaseous composition of the exomoon chalenge current moon formation theories.

“You could argue that because larger objects are easier to detect than smaller ones, this is really the lowest-hanging fruit, so it might not be wholly unexpected that the first exomoon detection would be among the largest possible,” Mr Teachey said.


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