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Notre galaxie, la voie lactée

Notre galaxie, la voie lactée


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La Voie lactée que nous pouvons voir dans le ciel nocturne n'est en fait qu'un des bras spiraux de notre propre galaxie, qui prend, par extension, le même nom.

Notre galaxie est un regroupement d'environ 300 000 millions d'étoiles en forme de spirale ou en rotation, dont les dimensions sont estimées à environ 100 000 années-lumière et dont le disque central a une taille de 16 000 années-lumière.

La Voie lactée, également appelée en Espagne Camino de Santiago, peut être vu à l'œil nu comme une bande de lumière qui parcourt le ciel nocturne, que Démocrite attribuait déjà à un ensemble d'innombrables étoiles si proches les unes des autres qu'elles sont indiscernables.

En 1610, Galileo, utilisant le télescope pour la première fois, a confirmé l'observation de Démocrite. En 1773, Herschel, en comptant les étoiles qu'il observait dans le ciel, a construit une image de la Voie lactée comme un disque d'étoiles dans lequel la Terre est immergée, mais n'a pas pu calculer sa taille. En 1912, l'astronome Henrietta Leavitt Il a découvert la relation entre la période et la luminosité des étoiles appelées variables céphéides, ce qui lui a permis de mesurer les distances des amas globulaires.

Plusieurs années plus tard, Shapley a montré que les amas sont répartis avec une structure plus ou moins sphérique autour du centre du disque, dans ce qu'il a appelé le halo galactique. Il a également montré qu'il n'était pas centré sur le Soleil, mais à un point éloigné du disque en direction de la constellation du Sagittaire, où il positionnait correctement le centre de la galaxie.

Cette structure a été confirmée lorsqu'il a été observé à partir de l'Observatoire de Monte Wilson en Californie que l'objet en spirale appelé Andromeda était composé d'étoiles individuelles et n'était pas une simple nébuleuse à gaz comme on le croyait précédemment.

En 1930, Trumpler a découvert l'effet de l'assombrissement galactique produit par la poussière interstellaire, corrigeant ainsi à la fois la taille de la Galaxie et la distance à laquelle le Soleil se trouve par rapport aux valeurs acceptées aujourd'hui. Selon ces données, le système solaire est situé à une distance comprise entre 7 500 et 8 500 parsecs du centre galactique, à environ deux tiers.

Toutes les étoiles qui composent la Voie lactée tournent autour du noyau, qui aurait un trou noir à l'intérieur. Les observations astronomiques se référant à des galaxies lointaines montrent que la vitesse de rotation du Soleil autour de la galaxie est d'environ 250 km / s, en utilisant environ 225 millions d'années pour effectuer une révolution complète. Les étoiles proches du Soleil font une orbite relativement similaire, mais celles les plus proches du centre de la galaxie tournent plus vite, ce que l'on appelle la rotation différentielle.

L'âge de la Voie lactée est estimé à environ 13 milliards d'années, données qui émergent de l'étude des amas globulaires et qui concordent avec le résultat obtenu par les géologues dans leur étude de la désintégration radioactive de certains minéraux terrestres.

L'observation de la carte des étoiles a permis la reconstruction des bras spiraux de la Galaxie, zones dans lesquelles le nombre d'amas d'étoiles ou de zones de formation d'étoiles est abondant. Ceux-ci sont nommés par les constellations qui s'y trouvent. Le bras le plus proche du centre galactique est appelé Centaure ou Norma-Centaure. Le prochain bras extérieur est le Sagittaire. Le bras d'Orion est notre bras local, également appelé le cygne, et le bras extérieur contigu est connu comme celui de Persée.

Les étoiles trouvées dans la voie lactée Ils sont généralement regroupés en deux grands groupes, communément appelés populations. Le soi-disant groupe de population I est constitué d'étoiles de composition solaire relativement jeunes qui sont réparties sur des orbites approximativement circulaires dans le disque galactique, à l'intérieur de leurs bras. Les étoiles de population II sont riches en hydrogène et en hélium, avec une pénurie d'éléments lourds, sont plus anciennes et ont des orbites qui ne sont pas dans le plan galactique.

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